14/04/2007

L'éruption explosive la plus longue des temps modernes; volcan Soufriere Hills sur l'île de Montserrat; Photos de l'éruption meurtrière du 25 juin 1997

L’éruption d’un volcan gris (type explosif) la plus longue de l’histoire des temps modernes (près de 12 ans); Soufriere Hills sur l’île de Montserrat (archipel des Petites Antilles; Caraïbes).

Photos extraites d'un reportage de la chaîne TV "National Geographic Channel"

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L'île de Montserrat se situe dans le contexte tectonique de la zone de subduction de l'arc volcanique des Petites Antilles où la plaque nord-américaine plonge sous celle des Caraïbes.
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Des séismes en essaim précurseurs de l'éruption sont enregistrés sous le volcan par les sismographes du M.V.O. Les premiers séismes détectés sont de type-A (volcano-tectoniques) et sont liés à la fracturation des roches encaissantes lors de la remontée du magma.
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L'île de Montserrat vue en 3D (du sud vers le nord). A l'ouest (à gauche sur l'image), la capitale: Plymouth.

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Vue en 3D de la côte est. Au nord (à droite sur l'image), l'aéroport détruit en juillet 1997 par une coulée pyroclastique.
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Vue du complexe volcanique de Soufrière Hills (vue de l'ouest) avant l'éruption qui a démarré le 18 juillet 1995.

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Les premières explosions phréatiques filmées par David Lea. Elles sont dues à la vaporisation des nappes phréatiques/eau souterraine au contact d'une source de chaleur liée au magma remontant vers la surface. 

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Installation des premiers instruments de mesures (sismomètres) par le M.V.O. sur les flancs de Soufriere Hills.

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L'observatoire volcanologique de Montserrat, édifié en 1997, est flambant neuf...

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...les équipes y travaillant, spécialisées dans des domaines variés, sont coordonnées par la volcanologue anglaise Dr Sue Loughlin. 

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Quelques mois après le début de l'éruption apparaît un dôme de lave au sommet du volcan (dans l'enceinte du cratère appelé "English Crater").
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Des évents éruptifs, libérant cendre, gaz et vapeur d'eau, s'ouvent épisodiquement dans le dôme.
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Une zone d'exclusion (en jaune) est instaurée sur l'île.
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Le 25 juin vers 13h, le volcan explose après avoir connu, durant toute la nuit précédente, une intense crise sismique...
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...crise sismique (crise de secousses volcaniques de faible intensité en continu appelée aussi tremor).
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Une impressionnante aiguille verticale de lave pâteuse pousse littéralement au sommet du dôme, suite à la poussée continue du magma très visqueux (de composition acide) sous-jacent.

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Durant toute la nuit du 24 au 25 juin 1997, d'impressionnantes avalanches de blocs incandescents se produisent sur les flancs du dôme de lave.

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Après la première explosion paroxysmale, les premières coulées pyroclastiques dévalent le dôme de lave sommital...
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....et empruntent le Goulet des Moustiques ("Mosquito Gought") situé au nord du volcan.
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Trois coulées pyroclastiques d'intensité croissante dévalent le canyon de "Mosquito Gought". La troisième sera meurtrière car elle va engendrer une déferlante pyroclastique (vitesse de 130 km/h et température de 400°c) qui, en défiant le relief, provoquera la mort de 19 personnes.
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Les premières coulées pyroclastiques générées lors de la phase de déflation (suivant la phase d'inflation) du dôme sommital.

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Instantanés réalisés dans les toutes premières secondes de l'explosion la plus meurtrière du 25 juin (à 12h55), celle qui a généré la troisième coulée pyroclastique et la déferlante pyroclastique qui a surpris une dizaine d'agriculteurs en plein travail dans leurs champs.

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Après le paroxysme de l'explosion, les panaches de cendres retombent sous leur propre poids sur les flancs du volcan en générant des coulées pyroclastiques tout autour du cône.

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Le nuage de cendres atteint plus de 13 km d'altitude.
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L'impressionnante déferlante pyroclastique du 25 juin 1997.
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La déferlante déborde la crête et fonce à 130 km/h vers les champs où sont en train de travailler une dizaine de personnes.
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Animation illustrant le déroulement des évènements tragiques du 25 juin 2007.

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Les victimes sont pétrifiées sur place par le souffle tueur; rappelant la catastrophe de Pompéi lors de l'éruption du Vésuve en 79 ap J.C..

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Les habitations en bois s'enflamment rapidement au contact des gaz chauds (400°C) de la coulée pyroclastique.
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Des coulées pyroclastiques atteignent la mer à "Spanish Point".

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Après cet épisode éruptif paroxysmal, le sommet du volcan est décapité. Le dôme de lave a littéralement explosé et s'est désintégré sous forme de panaches de cendres (en hauteur) et en coulées/déferlantes pyroclastiques (latéralement).
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Rapidement, un nouveau dôme de lave se met en place dans l'enceinte du cratère sommital laissée vide par la précédente phase éruptive paroxysmale.
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Le nouveau dôme de lave grandit rapidement !
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En juillet, Plymouth est ensevelie par une gigantesque coulée pyroclastique. Fort heureusement, la ville avait été entièrement évacuée un mois plus tôt.

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Les coulées pyroclastiques atteignent une nouvelle fois la mer.
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Paysage de désolation au pied de Soufriere Hills (à l'avant-plan, Plymouth recouverte d'une épaisse couche de cendre).

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